(Photo : Antoine Meunier)
Alexandre Lessard (88) et ses coéquipiers des Cheminots visiteront l’Autriche, en janvier prochain.
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Les Cheminots évolueront en Autriche en janvier

Par Luc Robert

La formation de hockey des Cheminots de Saint-Jérôme effectuera un voyage sportif et culturel, du 4 au 14 janvier 2023, à Vienne.

C’est l’entraîneur-chef Benoît Gratton, ancien professionnel ayant évolué pendant 7 ans en Autriche, qui est à la base du projet.

« L’idée est de faire apprendre des choses aux joueurs, tant au niveau culturel que sur la glace. Nous sommes inactifs pendant près d’un mois, lors du congé des Fêtes et les cours recommencent seulement le 23 janvier. En plus, un tournoi de mi-saison à Rimouski avait été annulé à cause de la COVID en 21-22. Jouer en Europe et se garder actifs sera bénéfique pour notre 2e portion de calendrier », a prédit l’entraîneur-chef Gratton.

Une des filles du pilote est née à Vienne. Gratton a aussi gardé des liens avec les autorités locales.

« J’ai fait jouer mes contacts là-bas et le casse-tête tombe graduellement en place. On va jouer quatre parties. Il reste les hôtels et les autobus à réserver. C’est un grand projet, que l’on a en partie financé grâce à un lave-auto (1 500 $ amassés) et par une soirée casino. Je suis surpris de l’engagement de nos joueurs aux activités de financement. Il leur restera moins d’argent à combler de leur poche pour défrayer la facture individuelle », a-t-il ébauché.

Activité annuelle

Si la direction du Cégep a demandé des garanties avant d’appuyer l’initiative, elle semble maintenant emballée, au point de vouloir en faire une activité biannuelle.

« Je crois que les joueurs vivront une expérience exceptionnelle. Nous espérons tenir ce genre de voyage sportif et culturel aux années impaires. Ça pourra aussi aider à notre futur recrutement. Savoir qu’ils vivront un dépaysement culturel, en plus de disputer des parties sur le vieux continent, donnera aux jeunes le goût de s’enrôler avec les Cheminots », a songé M. Mathieu Joyal, coordonnateur aux services de l’animation sportive et de l’animation socioculturelle du Cégep de Saint-Jérôme.

Les autorités du collège jérômien acceptent aussi les dons de la population, pour encourager l’équipe à atteindre ses objectifs financiers.

« On veut vivre cette expérience sans manquer d’école. Et l’occasion s’y prête bien. On a un seul match de ligue, le 14 janvier, qui sera déplacé. En voulant intercaler ce voyage dans l’horaire des années futures du club, on pourrait aussi varier les destinations : la France ou l’Allemagne pourraient être visitées dans les voyages subséquents », a soulevé Benoît Gratton.

Et qui sait, une fois diplômés : certains Cheminots pourront peut-être devenir des professionnels en Europe.

« Vienne est une très belle place à vivre. À moins de trois heures de route, il y a Strasbourg, Bratislava, Budapest, etc. Dans mon temps, le calibre était supérieur à la Ligue Magnus (1re division française). Les partisans chantent
tout le temps, comme au soccer. Le hockey de l’endroit s’améliore, avec le droit d’avoir 10 étrangers par club pro. Avec notre jeune équipe, on affrontera plutôt des clubs U20, à Vienne. »

Au niveau culturel, des visites sont aussi prévues. « L’horaire reste à peaufiner. Mais il y a des pans d’histoires incroyables à s’imprégner en Suisse, en Allemagne, en France et en Autriche. Nos jeunes Cheminots vont ajouter du bagage et ouvrir leurs horizons, en effectuant ce périple », a achevé l’ancien joueur du Canadien.

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